O que é Tempo Universal Coordenado?

O Tempo Universal Coordenado (em inglês Coordinated Universal Time), ou UTC (acrônimo de Universal Time, Coordinated), também conhecido como tempo civil, é o fuso horário de referência a partir do qual se calculam todas as outras zonas horárias do mundo. É o sucessor do Tempo Médio de Greenwich (Greenwich Mean Time), abreviadamente GMT. A nova denominação foi cunhada para eliminar a inclusão de uma localização específica num padrão internacional, assim como para basear a medida do tempo nos padrões atômicos, mais do que nos celestes.

Ao contrário do GMT, o UTC não se define pelo sol ou as estrelas, mas é sim uma medida derivada do Tempo Atômico Internacional (TAI). Devido ao fato do tempo de rotação da Terra oscilar em relação ao tempo atômico, o UTC sincroniza-se com o dia e a noite de UT1, ao que se soma ou subtrai segundos de salto (leap seconds) quanto necessário. Os segundos de salto são definidos, por acordos internacionais, para o final de julho ou de dezembro como primeira opção e para os finais de março ou setembro como segunda opção. Até hoje somente julho e dezembro foram escolhidos como meses para ocorrer um segundo de salto. A entrada em circulação dos segundos de salto é determinada pelo Serviço Internacional de Rotação da Terra e Sistemas de Referência (IERS), com base nas suas medições da rotação da terra.

“UTC” não é realmente uma abreviatura; é uma variante do tempo universal, (universal time, abreviadamente UT) e o seu modificador C (para “coordenado”) foi incluído para enfatizar que é uma variante de UT. Pode-se considerar como uma solução conciliatória entre a abreviatura inglesa “CUT” e a francesa “TUC”.

Os tempos UTC de alta precisão só podem ser determinados uma vez, sendo conhecido o tempo atômico, que se estabelece mediante a reconciliação das diferenças observadas entre um conjunto de relógios atômicos mantidos por um determinado número de oficinas do tempo nacionais. Isto é feito sob coordenação da Oficina Internacional de Pesos e Medidas (Bureau International des Poids et Mesures – BIPM ). Não obstante, os relógios atômicos são tão exatos que só os mais precisos computadores necessitam usar estas correções; e a maioria dos utilizadores de serviços de tempo utilizam os relógios atômicos que tenham sido previamente configurados como UTC, para estimar a hora UTC.

Devido aos segundos de salto é impossível determinar que representação UTC virá a ter numa data futura, pois o número de segundos de salto que se tem que incluir na data é ainda desconhecido. Para tais casos é recomendado que se utilize a representação TAI que não sofre tais limitações.

UTC é o sistema de tempo utilizado por muitos padrões da Internet e da World Wide Web. Em particular, desenhou-se o Network Time Protocol como uma forma de distribuir o tempo UTC na Internet.

Considerações em relação a outras referências

A vantagem da utilização do UTC é que não depende das políticas dos diversos países ou comunidades, e não necessita de regulação relativa a horas de inverno ou verão.
Exemplos

Em relação ao horário de Brasília, o Tempo Universal Coordenado está três horas adiantado. Isto é, se são 17h em Brasília (sem horário de verão), são 20h no padrão UTC.
O servidor da Wikipédia, por exemplo, utiliza UTC como base para a sua lista de actualizações de artigos.

O Parlamento Europeu decidiu que para todos os países da União Europeia seria uniformemente estabelecido que a Hora de Verão (em inglês daylight savings time, DST) se inicia às 02:00 UTC do último domingo de cada mês de Março, sendo acrescida de uma hora, e termina às 02:00 UTC do último domingo do mês de Outubro. No caso de Portugal ou Reino Unido, a Hora de Inverno coincide com a hora UTC.

Fonte: Wikipédia